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Le problème de Molyneux: une curieuse expérience mentale

Le problème de Molyneux: une curieuse expérience mentale

Novembre 26, 2022

En 1688, le scientifique et homme politique irlandais William Molyneux envoya une lettre au célèbre philosophe John Locke dans laquelle il soulevait une question qui suscitait l'intérêt de toute la communauté scientifique de l'époque. Il s'agit de une expérience de pensée connue sous le nom de problème de Molyneux et suscite encore aujourd'hui l'intérêt.

Tout au long de cet article, nous aborderons cette question débattue et discutée à la fois dans le domaine de la médecine et dans celui de la philosophie et qui génère encore aujourd'hui de nombreux désaccords entre chercheurs et penseurs.

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Quel est le problème de Molyneux?

Tout au long de sa carrière, Molyneux s’intéresse particulièrement aux mystères de l’optique et à la psychologie de la vue. La principale raison à cela est que sa propre femme a perdu la vue alors qu'elle était encore très jeune.


La principale question posée par le scientifique était de savoir si une personne née aveugle qui au fil du temps a appris à distinguer et nommer différents objets au toucher , serait capable de les reconnaître avec la vue si à un moment de sa vie, il la récupérait.

Le contexte qui a amené Molyneux à formuler une telle question est inspiré par un article du philosophe John Locke dans lequel il fait la distinction entre les idées ou concepts que nous avons acquis par un sens unique et ceux pour lesquels nous avons besoin de plus d’un type de perception. .

Molyneux étant un grand admirateur de cet intellectuel anglais, il a décidé de lui envoyer ses pensées par courrier ... qui, au début, n’a pas obtenu de réponse. Cependant, deux ans plus tard, avec l'amitié récente entre ces deux penseurs, Locke décida de répondre également avec un grand enthousiasme.


Cela comprenait le problème Molyneux dans son travail, permettant à cette réflexion de toucher un public beaucoup plus large .

Locke a illustré cette question de la manière suivante: un homme aveugle de naissance apprend à distinguer au toucher un cube et une sphère réalisés avec les mêmes matériaux et de la même taille. Supposons maintenant que cet homme recouvre la vue et que vous mettez les deux objets devant vous, pouvez-vous les distinguer et les nommer sans les toucher auparavant, uniquement à vue?

Le problème Molyneux à cette époque a attiré l'attention de nombreux philosophes, dont la plupart sont devenus des références aujourd'hui. Parmi eux figuraient Berkeley, Leibniz, William James et Voltaire lui-même.

Les premières discussions de l'époque

Les premières réactions des philosophes de l'époque niaient avant tout la possibilité qu'une personne aveugle de naissance puisse acquérir la vue, par ce que ils ont considéré le problème Molyneux comme une sorte de défi mental cela ne pouvait être résolu que par la raison.


Ils ont tous convenu que les sensations perçues par les sens de la vue et du toucher différaient les uns des autres, mais ils ont réussi à établir un accord sur la manière dont ils étaient liés. Certains d'entre eux, comme Berkeley, ont pensé que cette relation était arbitraire et ne pouvait être basée que sur l'expérience.

Cependant, certains ont déterminé que cette relation était nécessaire et basée sur des connaissances innées, tandis que d'autres, comme Molyneux et Locke eux-mêmes, ont estimé que cette relation était nécessaire et apprise par expérience.

Une fois que les opinions et les pensées de chacun de ces philosophes ont été rassemblées, il a été vu que tous ceux qui appartenaient au courant empiriste de la philosophie de l'époque comme Molyneux, Locke et Berkeley ont répondu par la négative: l’aveugle ne pourrait pas associer ce qu’il voyait, d’une part, à ce qu’il avait autrefois touché, de l’autre. Dans le sens opposé, ceux qui suivaient des positions rationalistes avaient tendance à donner des réponses affirmatives; il n'y avait donc aucun moyen de parvenir à une solution unanime.

Une partie des philosophes pensait qu'une personne privée de la vue dès la naissance pouvait réagir directement au moment où elle pouvait observer les objets. Cependant, les autres pensaient que la personne devrait utiliser sa mémoire et sa raison et qu'elle devrait même pouvoir observer tous les côtés des objets qui l'entouraient.

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Que disent les études?

Malgré l'impossibilité de mener des études scientifiques susceptibles de résoudre le problème de Molyneux, en 1728, l'anatomiste anglais William Cheselden a publié le cas d'un enfant atteint de cécité congénitale Je l'avais vu après une opération de la cataracte.

Tout au long de cette affaire, il est indiqué que, lorsque l'enfant pouvait voir pour la première fois, il n'était pas capable de reconnaître visuellement la forme des choses et qu'il ne pouvait pas non plus faire la différence entre différents objets.

Certains philosophes, parmi lesquels Voltaire, Camper ou Berkeley, ont estimé que les observations du médecin anglais étaient évidentes et irréfutables, confirmant ainsi l’hypothèse selon laquelle un aveugle qui recouvre la vue ne peut différencier les objets qu’après avoir appris à voir.

Cependant, d'autres étaient sceptiques quant à ces tests. Ils ont estimé qu'il était possible que l'enfant ne puisse pas porter de jugements de valeur valables parce que ses yeux ne fonctionnaient pas encore correctement et qu'il fallait lui laisser un peu de temps pour récupérer. D'autres ont par ailleurs souligné que l'intelligence du garçon pouvait également influer sur la validité de ses réponses.

Approches modernes de l'expérience mentale

Tout au long du XIXe siècle, toutes sortes d’histoires et d’études sur des patients atteints de cataracte ayant tenté d’éclairer le problème de Molyneux ont été publiées. Comme prévu, des résultats de toutes sortes sont apparus , certains en faveur des résultats de Cheselden et d’autres contre. En outre, il était impossible de comparer ces cas, les circonstances pré et postopératoires étant très différentes. En conséquence, le problème de Molyneux a été très fréquemment débattu, sans parvenir à un accord sur la solution.

Quant au problème de Molyneux au XXe siècle, il s’est concentré sur des récits historiques et des biographies de philosophes qui l’ont analysé et ont proposé des solutions. Au fil des ans, cette énigme est venue couvrir toutes sortes de domaines scientifiques comme la psychologie, l'ophtalmologie, la neurophysiologie et même dans les mathématiques et l'art.

En 1985, avec l’incorporation de nouvelles technologies dans le domaine de la santé, une autre variante du problème de Molyneux a été proposée. Cette question a été posée de savoir si le cortex visuel d’un patient souffrant de cécité congénitale pouvait être stimulé électriquement de manière à ce un motif de lumière clignote sous la forme d'un cube ou une sphère . Cependant, même avec ces méthodes, une réponse sûre à la question n'a pas été établie.

Le problème qui ne pourrait jamais être résolu

Nous sommes à peu près certains que Molyneux n'a jamais été au courant du tumulte que sa question susciterait au cours de l'histoire. En ce sens, on peut conclure que le problème de Molyneux est l’une des expériences mentales les plus fructueuses et les plus productives proposées tout au long de l’histoire de la philosophie. toujours dans le même mystère que lorsque Molyneux l'a élevé en 1688 .


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